Die denkwürdigsten Wildcard-Spiele

Zwei gleichwertige Rivalen auf der einen Seite, zwei scheinbar nicht übereinstimmende Feinde auf der anderen. Vier der historischsten Franchises des Sports und zwei seiner ehrwürdigsten Baseballstadien. Die diesjährigen Wild Card Games bringen einiges auf den Tisch, bevor der erste Pitch geworfen wird.

Die Sache ist die, das Wild Card Game hat festgestellt, dass es keine großen Marken oder erbitterten Rivalitäten braucht, um zu glänzen. Es neigt dazu, seine eigene Art von Unterhaltung zu bringen, egal wer spielt.

Es kann zwar ewig dauern, eine Identität zu entwickeln, ein Vermächtnis aufzubauen, aber es kann auch in weniger als einem Jahrzehnt geschehen. Wir wissen nicht, was in den nächsten zwei Nächten im Fenway Park und im Dodger Stadium passieren wird. Aber von einer Sache können wir eine ziemlich gute Vorstellung haben: Irgendwie wird es wahrscheinlich das Seltsame bringen.

Es gab nur 16 Iterationen des Wild Card Game, aber fast die Hälfte davon – mehr, wenn Sie sich großzügig fühlen – haben eine unauslöschliche Erinnerung an etwas Ungewöhnliches hinterlassen. Es sind Spiele, die Sie mehr durch ihre Beschreibung kennen – “The Infield Fly Game” oder “The Zack Britton Game” – als durch ihr Jahr. Aber du kennst sie.

Wie werden wir die diesjährigen Spiele nennen? Das Tolle daran ist, wir haben absolut keine Ahnung. So oder so, dies ist eine Feier von sieben der denkwürdigsten früheren Spiele – chronologisch, da die Rangfolge kaum eine faire Aufgabe zu sein scheint. Und denken Sie daran, das ist alles seit 2012 passiert.

1. Das Infield Fly Game (National League, 2012)
Kardinäle 6, Braves 3

Vielleicht hätten wir diesen ganzen Trend kommen sehen sollen. Denn schon beim allerersten Wild Card Game wurde der Ton angegeben.

Mit zwei auf, einem aus und St. Louis mit drei Führungen im achten Inning hob Andrelton Simmons einen faulen Flyball auf das flache linke Feld. Cardinals Shortstop Pete Kozma reichte zurück. Outfielder Matthew Holliday kam herein. Es fiel zwischen ihnen – entschieden im Outfield, nicht im Infield – aber Schiedsrichter Sam Holbrook forderte die Infield Fly-Regel.

Simmons war draußen. Zwei Schläge später schlug Michael Bourn zu und die Rallye war vorbei. Bald war auch die Saison der Braves. Es war eine hässliche Szene, das Spiel verzögerte sich, als die Fans Trümmer auf das Feld warfen.

Es war nicht nur ein kostspieliger Anruf für die Braves – es war zu Recht verwirrend. Vielleicht vertretbar, aber nicht offensichtlich. Und Holbrook war sehr spät, um es zu rufen, und signalisierte nicht, bis der Ball fast auf dem Boden war. Das alles führte zu einer Menge verärgerter – und verwirrter – Braves- und Braves-Fans.

“Es hat niemanden im Kopf, der aufgerufen werden konnte”, sagte Freddie Freeman aus Atlanta, “bis die Schiedsrichter anfingen, hereinzukommen und wir dann fragten: ‘Warte, was hat er gerade gerufen?’ Wir hatten gesehen [Holliday] eingelaufen war. Es war nicht einmal in unseren Köpfen eine Option. Für ihn war es verblüffend, das zu nennen. Ich glaube nicht, dass das jemals jemand akzeptieren kann. Das war nicht der richtige Anruf.”

In St. Louis wird es natürlich anders in Erinnerung.

“Ich denke, es ist eines dieser Dinge, bei denen es schlecht aussah, weil er im Außenfeld war”, sagte Holliday. “Aber das war 10 von 10 Mal ein Infield-Fly. Offensichtlich sieht es bei den heimischen Zuschauern und dem Einwurf des Balls schlecht aus. Aber ich denke, das war die richtige Entscheidung.”

2. Das “Cue-To”-Spiel (NL, 2013)
Piraten 6, Rote 2

Es ist fast allgemein bekannt, dass die Piraten im PNC Park eines der wahren Juwelen des Baseballs haben. Dabei gab es nur ein Problem: Jahrelange Niederlagen bedeuteten häufig kleine Zuschauermengen und nicht genug Heimvorteil. Dann trat Pittsburgh 2012 an und brach seine Dürre nach der Saison im Jahr ’13. Und Gott sei Dank hatten die Bucs einen Vorteil.

Marlon Byrd führte den zweiten mit einem Homer an, um die Heimmannschaft in Führung zu bringen, dann wurde es seltsam. Mit einem Out und Reds-Ass Johnny Cueto vor einem 2:1 für Russell Martin, steigerte sich der Gesang zu einem Crescendo: “Cueeee-to! Cueeee-to!”

Da hat Cueto gerade … den Ball fallen lassen. Auf dem darauffolgenden Pitch servierte er Martin einen Homer. Die Pirates kreuzten im dritten Lauf und verfolgten Cueto im vierten und hielten mit einem 6: 2-Sieg fest. PNC war noch nie so laut gewesen und ist es vielleicht auch seitdem nicht mehr.

“Das Publikum war elektrisiert”, sagte Martin. “Sie sangen Cuetos Namen; Cueto fummelte am Ball auf dem Hügel herum und fing an zu lachen, und beim nächsten Pitch schlug ich einen Homerun, um unsere Führung auf 2:0 auszubauen Menge, als ich die Basen umrundete, das werde ich nie vergessen, es fühlte sich an, als würde der Boden unter mir beben.”

Es gibt diejenigen, die argumentieren, dass Cueto gerade den Ball fallen gelassen hat, weil manchmal ein Pitcher einen Baseball fallen lässt. Es gibt viele andere, die das nicht tun.

“Der Lärm war ohrenbetäubend”, sagte der legendäre Reds-Sender Marty Brennaman. „Ich kann mich nicht erinnern, jemals in einem Baseballstadion im Freien gewesen zu sein, wo der Lärm die Reds potenziell ablenkte.

3. Die Royals laufen wild (American League, 2014)
Royals 9, A’s 8

Einer der denkwürdigsten Läufe nach der Saison in den letzten Jahren war so nah, dass er nicht passiert. In den Nachsaisons 2014 und ’15 weckten die Royals eine Fangemeinde und unterhielten eine Nation mit einer Rückfallmarke von Baseball, die darauf verwurzelt war, den Ball ins Spiel zu bringen und die Basen aggressiv zu betreiben. Aber mit sechs Outs im AL Wild Card Game standen sie kurz vor der Ausscheidung mit vier Runs Rückstand.

Dann schlug Alcides Escobar eine Leadoff-Single von Jon Lester. Da der Startfänger von A, Geovany Soto, das Spiel verletzungsbedingt verlassen hatte und Lester darum kämpfte, die Läufer zu halten, liefen die Royals wild. Escobar stahl sich prompt den zweiten Platz und erzielte in Lorenzo Cains Single ein Tor. Cain stahl und erzielte bei Billy Butlers Single. Eric Hosmer traf auf dem wilden Spielfeld von Nothelfer Luke Gregerson.

Über eine Spanne von acht Schlägern stapelte Kansas City drei Singles, zwei Walks und vier gestohlene Bases auf dem Weg zu einer Rallye, die das Spiel und die Nachsaison veränderte. Die Royals teilten sich den neunten Platz und gewannen ihn 12. Lester, eine Deadline-Akquisition, die in der regulären Saison brillant abschnitt, war frustriert. Oakland schaffte es erst in diesem Jahr zurück in die Nachsaison. Und Kansas City gewann 2014 den Wimpel und ’15 die World Series.

“Wir wussten, dass wir auch auf Jon Lester laufen können”, erinnert sich der damalige Royal-First-Base-Coach Rusty Kuntz. “Wir hatten mit genug Teams gesprochen, die gegen ihn gespielt hatten, und auch mit unseren Scouts wussten wir, dass er sich zu diesem Zeitpunkt in seiner Karriere einfach nicht wohl fühlte, als Erster zu werfen. Wir wussten also, dass wir so groß werden können.” führen, wie wir wollten. Das Problem bestand darin, unsere Jungs davon zu überzeugen, dass sie es konnten.”

Sobald sie es geschafft hatten, brauchten sie nur noch ein paar Baserunner. Der Rest ist in der Tat Geschichte.

4. Das Zack Britton-Spiel (AL, 2016)
Blauhäher 5, Orioles 2

Für die Kehrseite eines Fast-war-nicht, lasst uns über ein Was-hätten-sein-gedenken nachdenken. Die Orioles 2016 hatten eine gefährliche Offensive, Erfahrung in der Nachsaison und einige ernsthaft potente Arme im Bullpen – hervorgehoben von AL Cy Young Award-Kandidat Zack Britton, der das ganze Jahr über vier verdiente Läufe zuließ.

Aber Britton hat nie gepitcht. Er schlug nicht gegen das Herz von Torontos Ordnung mit dem Spiel unentschieden im neunten. Und er wartete im Bullpen, als Ubaldo Jimenez – der in diesem Jahr eine 5,44 ERA hatte – einem Single-Single-Homer in der 11. Saison erlaubte, Baltimores Saison zu beenden. Ja, die O’s waren unterwegs, und ja, sie hätten immer noch einen Save benötigt, um das Spiel zu gewinnen. Aber das Warten auf diese Parade bedeutete, dass O-Manager Buck Showalter seinem Team im Clubhaus gegenübertreten musste, ohne seine furchterregendste Waffe eingesetzt zu haben.

“Ich erinnere mich, dass alle immer wieder auf ihren Bullpen schauten und er einfach nicht reinkam”, sagte Blue Jays-Schläger Justin Smoak. “Und so, ja, immer noch schockiert. Ich denke, er würde [have thrown] zwei oder drei Innings, wenn er musste. Aber ja, das war ein Schock.”

Jetzt war es eine Reihe von Rechtshändern und gefährlichen. Vielleicht richten Devon Travis, Josh Donaldson und Edwin Encarnación gegen Britton den gleichen Schaden an wie gegen Jimenez. Es ist möglich.

Aber vielleicht sperrt Britton es ab, und das Herz des Baltimore-Ordens übernimmt die Führung im 12. Manny Machado sollte das nächste halbe Inning anführen. Und es ist nicht so, dass Britton nicht mehr als drei Outs erzielen konnte. Nur zwei Tage zuvor hatte er 1 2/3 Innings gespielt.

Aber die O haben es nie herausgefunden. Britton sah vom Bullpen aus zu. Und Baltimore hat die Nachsaison seitdem nicht mehr beschnuppert.

Wenn Sie den D-Backs oder den Rockies gesagt hätten, dass Archie Bradley 2017 eine Schlüsselrolle bei ihrem Wild Card Game-Showdown spielen würde, hätte es keine Menschenseele überrascht. Wenn du ihnen gesagt hättest, er würde es mit seinem Schläger tun? Das hätte vielleicht einige Augenbrauen hochgezogen.

Aber das ist passiert. Der damals 25-jährige Retter übertraf seine Saison-RBI-Gesamtzahl auf einen Schlag und änderte den gesamten Ton des Spiels. Bradleys Triple im siebten Rennen mit zwei Läufen, mit Pat Neshek, war der entscheidende Schlag, der Arizona in die NL Division Series brachte. Bradley trat mit sechs Karrierehits und vier RBIs ins Spiel ein, und zwar jeweils einen im Jahr 2017.

Bradley – in Arizona aufgrund seines markanten Bartes, seiner farbenfrohen Persönlichkeit und seiner dominanten Performance bereits so etwas wie ein Kultheld – hatte DJ LeMahieu in den Ruhestand geschickt, um den Spitzenplatz des siebten zu beenden. Sein Freund und Mitbewohner Jake Lamb führte das Inning mit einem Single an, Daniel Descalso ging und Bradley kam mit zwei On und zwei Out zum Schlag.

Der Sidewinding Neshek hängte einen 2:2-Slider auf und Bradley hämmerte das Pitch in die Lücke in der linken Mitte. Bradley zögerte nie, grub sich den ganzen Weg nach dem dritten und schlüpfte mit dem Dreifachen hinein. Chase Field brach aus. Das Spiel hatte noch einige Wendungen zu bieten, aber die D-Backs hielten mit einem 11-8-Sieg durch.
“Es ist das Lauteste, was ich je gehört habe”, sagte Bradley. “Bis heute erinnere ich mich am meisten daran, in die Trainerbank zu blicken und das ganze Stadion hat meinen Namen gesungen. Davon träumst du seit deiner Kindheit, einen Einfluss auf ein Spiel zu haben und das ganze Stadion singen zu lassen Namen und es geschah. Es war einfach verrückt.”

6. Die Rockies ertragen (NL, 2018)
Rockies 2, Cubs 1 (13 Innings)

Dies war ein schrecklich unwahrscheinliches Spiel, bevor es überhaupt begann. Mit 11 geplanten Spielen in der Saison hielten die Cubs eine 3 1/2-Spiele-Division-Führung, während die Rockies 1 1/2 Spiele aus dem Playoff-Bild lagen. Aber Chicago stolperte und Colorado stieg und 162 Spiele reichten nicht aus, um das Feld zu bestimmen.

Die Cubs verloren gegen die Brewers in einem NL Central-Tiebreaker-Spiel und die Rockies verloren gegen die Dodgers in einem Kampf um den Westen, so dass sie sich ums Überleben gegenüberstehen mussten. Das bedeutete, dass die Rockies am Sonntag, den 30. September in Denver, am Montag, den 1. Oktober in Los Angeles und am Dienstag, den 2. Oktober, in Chicago spielten.

Es beunruhigte sie nicht. Ass Kyle Freeland ging 6 2/3 starke Innings, und obwohl Javier Báez das Spiel mit 1 im achten band, hielten die Rockies fest, um Extras zu erzwingen. Es ging weiter und weiter, bis Tony Wolters mit einem Treffer von .170 den Spielsieg gegen Kyle Hendricks, einen der besten Starter der Cubs, im 13.

Das Spiel dauerte vier Stunden und 55 Minuten und war sowohl nach Innings als auch nach Zeit das längste Sieger-Take-All-Postseason-Spiel in der Geschichte.

Die Belohnung des Rox? Eine weitere Fahrt, wenn auch zum Glück sehr kurz, den Highway hinauf nach Milwaukee. Ihnen ging das Benzin aus und sie wurden gefegt, aber es war ein ziemlicher Lauf, nur um dorthin zu gelangen.

7. Die Nats brechen durch (NL, 2019)
Nationals 4, Brauer 3

Wie bei 2018 ist der Kontext hier ein großer Teil der Geschichte. Sechs Jahre lang hatte Washington im Oktober an die Tür geklopft, nur um zu sehen, wie vielversprechende Saisons qualvoll enden. Der Zusammenbruch 2012 gegen die Cardinals, der Herzschmerz 2014 gegen San Francisco – die Frustration nach der Saison wurde zu einem unerwünschten Teil der Marke der Nationals.

Als die Brewers gegen Max Scherzer früh in Führung gingen und das Spiel dann an ihren gerühmten Bullpen übergaben, war es leicht zu glauben, dass noch mehr davon auf Lager war. Zur Erinnerung: Wir wissen nie, was im Oktober kommt.

Mit einem Vorsprung von zwei Läufen im achten, wandte sich Milwaukee-Manager Craig Counsell an den nahezu unschlagbaren Josh Hader, und Hader startete stark, mit zwei Strikeouts, die einen Hit-Batter einquetschten. Aber die Nats-Legende Ryan Zimmerman hat eine Single gestochen. Anthony Rendon ging. Und plötzlich hatte man ein so leckeres Matchup, wie man sich nur vorstellen kann: der dominante Linkshänder Hader gegen den aufstrebenden Superstar (und Linkshänder) Juan Soto.

Soto arbeitete einen 1:1-Count und Hader gab ihm einen High Fastball über die Platte. Soto schaltete ihn ein und fuhr ihn nach links, was eine und wahrscheinlich zwei Fahrten garantierte. Und dann … Rechtsfeldspieler Trent Grisham verfehlte nur knapp den Ball. Als es rollte und Grisham jagte, erzielte Rendon von Anfang an ein Tor. Soto wurde schließlich in einem Rundown markiert, aber wie Ernie Johnson in der nationalen Sendung sagte: “Niemand in diesem Joint kümmert sich darum.”

Washington hielt sich an der Spitze des neunten Platzes, und die Rallye lieferte den ersten Aufstieg des Franchises in der Nachsaison. Drei weitere sollten folgen, als die Nats zu ihrem ersten World Series-Titel brüllten.

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